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Ramas de la biología

¿Qué es la virología? Conoce su función e importancia en la ciencia

Virología

La virología es el estudio de virus y agentes similares a virus, incluyendo su taxonomía, propiedades productoras de enfermedades, cultivo y genética.

La virología también se considera parte de la microbiología o patología. En los primeros años, esta disciplina dependía de los avances en las ciencias químicas y físicas, pero los virus pronto se convirtieron en herramientas para explorar procesos bioquímicos básicos de las células.

Los virus tradicionalmente han sido vistos en un contexto bastante negativo como agentes responsables de enfermedades que deben ser controlados o eliminados. Sin embargo, los virus también tienen ciertas propiedades beneficiosas que pueden explotarse con fines útiles (por ejemplo, en terapia génica o vacunología).

Características de los virus

Siguiendo la definición operativa inicial de un virus como agente filtrable, se hicieron intentos para identificar las propiedades de los virus que los separaban de otros microorganismos. La única característica que define a todos los virus es que son parásitos moleculares intracelulares obligados.

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Una segunda propiedad inviolable de los virus es que no se reproducen por fisión binaria, un método de reproducción asexual donde las células preexistentes se dividen en dos células hijas idénticas. Para los virus, el proceso de reproducción es similar a una línea de ensamblaje en la que diferentes partes se unen para crear nuevas partículas virales.

En general, los virus contienen solo un tipo de ácido nucleico (ADN o ARN) que transporta la información necesaria para la replicación viral. Sin embargo, ahora está claro que algunos virus contienen otras moléculas de ácido nucleico; por ejemplo, en los retrovirus, los ARN de transferencia celular son esenciales para la acción de la enzima transcriptasa inversa.

El Comité Internacional sobre Taxonomía Viral, que recibió la tarea de desarrollar un esquema taxonómico universal para todos los virus, ha puesto énfasis en el genoma viral (que es un plan para producir nuevos virus) como base de toda clasificación.

En la taxonomía formal del virus, las familias, subfamilias y géneros se escriben siempre en cursiva, con las primeras letras de los nombres en mayúscula. En lugar de nombres formales (por ejemplo, Parvoviridae ), los nombres comunes a menudo se usan para virus, incluso en la literatura médica (por ejemplo, parvovirus).

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Composición de los virus

La composición química de los virus varía entre las diferentes familias de virus. Para el virus más simple, el virión está compuesto de proteínas estructurales virales y ácido nucleico, pero la situación se vuelve más compleja con los virus envueltos.

Los últimos tipos de virus están madurando al nacer a través de diferentes membranas celulares que se modifican por la inserción de proteínas virales.

Varias propiedades deben considerarse las más importantes al construir un esquema para la clasificación de todos los virus: la naturaleza del ácido nucleico presente en el virión, la simetría de la cubierta de la proteína, las dimensiones de la partícula del virus y la presencia o ausencia de una membrana lipídica.

Funciones de la virología

Incluso desde los primeros tiempos, estaba claro que los agentes filtrables no podían cultivarse en medios artificiales. Esta característica particular ha resistido la prueba del tiempo. El aislamiento del virus en el cultivo celular todavía se considera el estándar de oro con el que se deben comparar otros ensayos.

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Aún así, el método más obvio de detección e identificación de virus es una visualización directa del agente.

La morfología de la mayoría de los virus es lo suficientemente característica para identificar la imagen como un virus y asignar un virus desconocido a la familia adecuada. Además, ciertos virus no cultivables pueden ser detectables por microscopía electrónica.

El cultivo de células animales implica típicamente el uso de medios de cultivo que contienen sales, glucosa, vitaminas, aminoácidos, medicamentos antimicrobianos, tampones y (generalmente) suero sanguíneo que proporciona una fuente de factores de crecimiento celular necesarios.

Para ciertas líneas celulares, se han desarrollado medios definidos sin suero, que contienen factores de crecimiento específicos.

Las técnicas moleculares (como la reacción en cadena de la polimerasa o la PCR) ganaron rápidamente aceptación y hoy en día tienen una gran variedad de aplicaciones.

Son ampliamente utilizados para diagnóstico de virología clínica, así como para fines de investigación. Dicha tecnología centrada en los ácidos nucleicos también ofreció avances sustanciales en la detección de virus que involucran técnicas de hibridación de ácidos nucleicos.