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Ramas de la biología

Etología: qué es, historia y su importancia en psicología

Etología

La etología es el estudio del comportamiento animal. Es una disciplina con largas tradiciones y una de las pocas disciplinas biológicas no medicinales que han generado premios Nobel.

El comportamiento de los animales es fundamental para que los individuos sobrevivan y se reproduzcan, y estudiar su comportamiento es esencial para comprender completamente la evolución.

La etología se ocupa de dos tipos de explicaciones causales del comportamiento; uno que trata sobre los mecanismos de motivación y la experiencia de los animales como causantes del comportamiento (explicaciones próximas) y otro que trata sobre las presiones de selección y los factores filogenéticos que causan la evolución del comportamiento (explicaciones finales).

Estos dos niveles se complementan entre sí y nos ayudan a lograr una comprensión más completa del comportamiento y la evolución de los animales. Tener ambos niveles en perspectiva también ayuda a formular el tipo correcto de preguntas teniendo en cuenta un enfoque evolutivo y más mecanicista.

La etología es un tema excepcionalmente amplio e incluye el estudio de cómo:

  • Los animales se comunican entre ellos.
  • Los animales compiten y cooperan durante la alimentación y el apareamiento.
  • Los animales forrajean y se defienden cuando son atacados.
  • Los animales migran y viven en diferentes ambientes.
  • La anatomía cerebral afecta el comportamiento animal.
  • Los animales aprenden y recuerdan.
  • Los genes afectan el comportamiento.
  • Los animales difieren en su personalidad y estructuras sociales.
  • Los animales se aparean y reproducen.

La etología no solo es importante como ciencia académica, sino que también tiene implicaciones importantes en el bienestar animal. Por ejemplo, comprender el comportamiento de los animales es esencial en los parques de animales, la cría de animales y cuando se utilizan animales en la investigación científica.

Comprender el comportamiento de los animales también es esencial en todas las demás actividades en las que interactuamos con animales vivos, como en el uso de animales domésticos, cuando cazamos y pescamos, en ciencias médicas que utilizan animales, cuando entrenamos animales, y también para veterinarios y en la conservación animal.

Por supuesto, los estudios sobre el comportamiento humano también se incluyen en la etología, y la aplicación de tal conocimiento proporciona una perspectiva científica natural y la comprensión del comportamiento humano.

Una mirada a la teoría etológica

A principios de la década de 1950, dos zoólogos europeos (Konrad Lorenz y Niko Tinbergen) estudiaron gansos. Lorenz se dio cuenta de que poco después de nacer los gansos tienen una breve oportunidad para descubrir a su madre. Este tiempo de aprendizaje es tan sensible que cuando se expone incluso al propio Lorenz, los gansos bebés lo seguían como si fuera su madre.

Los zoólogos notaron que los gansos bebés tenían una tendencia a adaptar su comportamiento para que la mamá ganso se mantuviera cerca y al alcance. Lorenz y Tinbergen sugirieron que estos comportamientos eran un medio de supervivencia.

¿Qué es la etología?

La etología es un estudio del comportamiento basado en dos principios básicos:

  • Cambios de comportamiento para lograr la supervivencia (a veces referido como un rasgo adaptativo)
  • Los rasgos de comportamiento son heredados

El trabajo de Charles Darwin sentó las bases de la etología. Darwin creía que los rasgos biológicos podían adaptarse (o evolucionar) con el tiempo para promover la supervivencia. Las teorías etológicas son en gran parte acerca de cómo el comportamiento se adapta para asegurar mejor la supervivencia y se transmite a las próximas generaciones.

La teoría etológica se puede sostener en contraste con las teorías conductuales , que afirman que el comportamiento se aprende. El aprendizaje puede provenir de observar a los padres, o simplemente hacer asociaciones, como un pájaro que descubre que los insectos se pueden encontrar debajo de las rocas y que continúan mostrando el comportamiento de voltear las rocas para encontrar comida.

La teoría etológica afirma que nuestro comportamiento es parte de nuestra estructura biológica. Según la teoría etológica, al igual que un niño puede recibir ciertas características físicas transmitidas de una generación anterior, el niño hereda ciertos rasgos de comportamiento para sobrevivir.

Las explicaciones de los comportamientos, como la agresión y la recolección de alimentos, también forman parte de las teorías etológicas. Una teoría etológica, por ejemplo, sugiere que los bebés con cólicos lloran a menudo como resultado de generaciones anteriores de negligencia.

Historia de la etología

La psicología comparativa y la etología son dos ciencias que estudian el comportamiento animal, típicamente el comportamiento no humano, aunque ambos han estudiado humanos. La psicología comparada es una subdisciplina de la psicología y la etología de la biología.

Ambos pueden rastrear sus raíces hasta finales del siglo XIX. Según la historia que uno lea, el primer psicólogo comparativo fue Pierre Flourens, un protegido del barón Cuvier o George John Romanes, un amigo y alumno de Charles Darwin.

El título del libro de Flourens representó el primer uso del término, Psicología comparada ( Psychologie Comparée , 1864) y la Inteligencia animal de Romanes.(1882).

Ambos propusieron una ciencia que compararía el comportamiento humano y animal. Romanes postuló la existencia de un gradiente de procesos mentales e inteligencia de los animales más simples al hombre, el enfoque comparativo que se usa mucho en la actualidad.

Romanes reforzó su propuesta con una vasta colección de relatos anecdóticos de comportamiento inteligente en docenas de especies animales.

Aunque quizás mejor conocido hoy en día por las falacias de su método anecdótico y por su fácil asignación de facultades mentales humanas a los animales (antropomorfismo), Romanes logró establecer su idea de un gradiente de procesos mentales en todo el reino animal como un elemento básico, premisa de la psicología comparativa temprana.

La etología también tiene una familia mixta. Isidore Geoffroy-Saint-Hillaire utilizó por primera vez el término en 1859, aunque Oskar Heinroth, un biólogo alemán de finales del siglo XIX fue uno de los primeros en aplicar los métodos de morfología comparativa al comportamiento animal; por lo tanto, se le considera uno de los fundadores de la etología.

Etología cognitiva como ciencia

La etología cognitiva, definida en términos generales como el estudio evolutivo y comparativo de los procesos de pensamiento, conciencia, creencias o racionalidad de los animales, es un campo en rápido crecimiento que está atrayendo la atención de investigadores en numerosas y diversas disciplinas.

Debido a que las habilidades de comportamiento han evolucionado en respuesta a las presiones de selección natural, los etólogos favorecen las observaciones y los experimentos con animales en condiciones que están lo más cerca posible del entorno natural donde se produjo la selección, y porque la etología cognitiva es una ciencia comparativa, los estudios etológicos cognitivos enfatizan comparaciones taxonómicas y no se centran en unos pocos representantes selectos de taxones limitados.

Además de situar el estudio del comportamiento animal en un marco evolutivo y comparativo, los etólogos cognitivos sostienen que los estudios de campo de animales que incluyen observación cuidadosa y experimentación pueden informar el estudio de la cognición animal.

La etología cognitiva no necesariamente tendrá que ser llevada al laboratorio para que sea respetable. Psicologos cognitivos, en contraste con los etólogos cognitivos, generalmente trabajan en temas relacionados en entornos de laboratorio y no enfatizan los aspectos evolutivos o comparativos de la cognición animal.

Cuando los psicólogos cognitivos hacen comparaciones entre especies, normalmente están interesados ​​en explicar diferentes patrones de comportamiento en términos de mecanismos subyacentes comunes. Los etólogos, al igual que otros biólogos, suelen estar más preocupados por la diversidad de soluciones que los organismos vivos han encontrado para problemas comunes.